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Note de lecture

La Chinafrique. Pékin à la conquête du continent noir

Yannick Prost / Hiver 2008

Serge Michel, Michel Beuret, photos de Paolo Woods Paris, Grasset, 2008, 348 p.

Voici un livre qui confirme, si besoin était, que les Chinois ont pris l'avantage en Afrique ; des Chinois en tout genre : des diplomates et des chefs d'entreprises, bien sûr, mais aussi des cadres, des ingénieurs, des ouvriers, des immigrés, des vendeurs de rue, des prostituées. Et c'est la première grande révélation de cet ouvrage, construit à partir d'une longue enquête menée par trois journalistes : la venue de la Chine dépasse le simple renforcement des liens économiques, pour devenir un phénomène plus structurel d'interpénétration. Ce dernier a été favorisé par trois facteurs : tout d'abord, la Chine doit trouver des alliés pour devenir une puissance globale ; ensuite, elle n'a cure de la nature peu démocratique, voire ubuesque de certains régimes partenaires. Enfin, la compétitivité de l'offre chinoise dans de nombreux domaines, permet de bousculer les positions acquises par les Occidentaux.

Cette irruption dans la chasse gardée de ces derniers est récente, quelques années au plus, et a bénéficié d'un contexte propice : les États africains sont de plus en plus vulnérables face aux bailleurs multilatéraux et à leurs partenaires occidentaux, qui pointent leur mauvaise gouvernance et leur corruption comme facteurs explicatifs du désastre des politiques de développement. Au même moment, les Chinois propose à l'Afrique des investissements et des prêts sans conditionnalité « démocratique » ; en plus, ils traitent les Africains d'égal à égal, ils sont performants, efficaces... Les Africains sont heureux d'avoir trouvé de tels partenaires, et le font savoir à l'Occident. Mais au fait, quels Africains ? Ceux qui profitent de l'aubaine, ceux qui participent aux affaires, à tous les étages, des sommets de l'État à l'exploitation des ressources naturelles, dans une « politique du ventre » renouvelée mais non moins frénétique, qui leur permet de devenir membre de l'élite mondialisée. Interrogé sur la même question, l'Africain de la rue, ou des chantiers, montre un enthousiasme très modéré : derrière la fascination de l'efficacité, éclate le ressentiment, celui de rapports de travail difficile, qui évoquent un certain néo-colonialisme. Les conflits sociaux se multiplient ; l'ignorance des normes de sécurité entraîne de graves accidents dans les mines ; les chantiers chinois sont connus pour être des catastrophes écologiques. Et la déferlante des produits chinois bon marché provoque de vives réactions parmi les milieux commerçants africains. La diaspora chinoise ne se mélange pas avec la population autochtone, méfiante.

Sur la scène internationale, les gains de la Chine se font au détriment des positions françaises, mais aussi libyennes. Tous les coups sont permis, surtout ceux que la Françafrique n'ose plus porter : ventes d'armes légères à tout va, soutien à des régimes responsables de crimes contre l'humanité (Soudan) ou particulièrement répressifs (Zimbabwe), destruction de la flore et de la faune (trafic d'ivoire), tout est bon pour s'installer durablement, et surtout, pour contrôler solidement les sources de matières premières indispensables à la forte croissance industrielle chinoise. Mais c'est là que l'histoire peut bifurquer : pour un État comme l'Angola, assis sur la manne pétrolière, tout est permis aussi, y compris de dire « non » aux Chinois, ou alors de faire jouer la concurrence : car déjà, d'autres États émergents se lancent dans la course, comme le Brésil ou l'Inde.

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